A medida que la popularidad de Putin disminuye mientras que la de los gobernadores aumenta, el viejo sistema centralizado está en constante cambio.

El 6 de mayo, el Centro Levada, un investigador ruso independiente, causó una pequeña sensación en Moscú. Según la encuesta de aprobación presidencial ampliamente respetada, el índice de aprobación de Vladimir Putin había caído seis puntos en un mes al 59%, el más bajo jamás registrado.

Fue un mes difícil para un presidente que, en marzo de 2018, registró un 81% de aprobación. Después de permanecer en el asiento trasero durante la pandemia de coronavirus, entregando el manejo diario de la crisis a los oficiales subalternos, no había recibido la conmoción de votar en torno a la bandera que disfrutaban sus colegas extranjeros.

Además, con el petróleo en mínimos históricos y las consecuencias del coronavirus que devasta la economía rusa, no hay una esperanza inmediata de un retorno a los niveles de vida en rápido crecimiento con los que Putin ha capturado el corazón del electorado ruso.

Quizás lo más doloroso fue la crisis de Covid-19 que forzó el aplazamiento de las celebraciones históricas del 75 aniversario de la victoria soviética sobre la Alemania nazi, una oportunidad largamente esperada para el desfile patriótico. Añadiendo insulto a las lesiones, el Kremlin se vio obligado a reprogramar el referéndum constitucional que allanará el camino para que Putin permanezca en el poder hasta 2036.

El juicio fue rápido y brutal. La tendencia liberal República El sitio de noticias apodó al presidente “heredero de Yeltsin”, evocando el recuerdo de su predecesor aún insultado, quien terminó su propio mandato con la aprobación de un solo dígito. El politólogo Andrey Kynev dijo The Moscow Times que Putin parecía “un viejo lobo enfermo”. El presidente ruso, al parecer, estaba en el punto político más estricto en sus 20 años de carrera.

Posiblemente. Sin embargo, como testificaría cualquiera de los colegas internacionales de Putin, en estas circunstancias, el 59% de la aprobación no es motivo de risa. A pesar de la recesión más profunda en siglos, una caída sin precedentes en los precios del petróleo y una pandemia viral mortal, el presidente ruso mantiene el apoyo de una mayoría sana de su circunscripción.

Más precisamente, no hay un sucesor obvio esperando su partida detrás de escena. Los índices de aprobación del presidente, aunque históricamente bajos, aún superan los de cualquier otra figura política importante. Solo el 3% de los encuestados de Levada identificaron a Mikhail Mishustin, primer ministro desde enero, como la figura política nacional en la que más confían.

Gran parte de esto se debe a uno de los temas consistentes del tiempo de Vladimir Putin en el cargo: el llamado vertikal ‘vlasti o potencia vertical. Concebido como una cura para el caos de Rusia en la década de 1990, el poder vertical enfatizó una cadena de mando clara y jerárquica desde el Kremlin hacia abajo. Durante la primera década de Putin en el poder, la Federación de Rusia se convirtió constantemente en un estado fuertemente centralizado, con el poder retirado de las regiones y canalizado a manos del presidente.

Aunque la realidad del poder nunca ha sido tan vertical como podría sugerir el término, la idea tuvo un impacto concreto: un flujo constante de poder, prominencia y estima hacia el presidente y lejos de ministros, legislaturas y gobiernos regionales. Como el único juego político en la ciudad, Putin disfrutó de un enorme apoyo personal, al tiempo que podía trasladar la culpa de los reveses a instituciones y funcionarios menos populares.

Hoy, sin embargo, eso está cambiando. En los últimos años, las encuestas de opinión han registrado un aumento en las calificaciones de aprobación de los gobernadores regionales. Aunque a menudo se promocionan como hojas corruptas e incompetentes para el presidente, los alcaldes y gobernadores han visto mejorar su posición entre los rusos comunes desde que alcanzaron el nivel más bajo desde 2011. En febrero de 2020, los gobernadores regionales de Rusia registraron un Aprobación del 65%, derrotando al presidente por primera vez en la historia.

Para el politólogo de Moscú Ekaterina Schulmann, esto refleja un cambio profundo en los fundamentos de la política rusa.

Después de la reelección de Putin en marzo de 2018, con casi el 77% de los votos, la confianza de los rusos en él comenzó a disminuir gradualmente, un proceso acelerado por una serie de controversiales reformas de pensiones anunciadas poco después de su victoria. Según Schulmann, esta disminución en la posición del presidente debería haber producido aumentos correspondientes en el prestigio de otras instituciones o figuras públicas.

“La falta de confianza debe reinvertirse en alguna parte”, dice ella.

De hecho, prácticamente todas las instituciones políticas en Rusia, desde el ejército y la iglesia hasta las ONG, se hundieron junto a Putin en estimaciones públicas después de 2018. La única excepción poco probable: los gobernantes regionales muy difamados del país.

Schulmann sugiere que los gobernadores, aunque tradicionalmente impopulares, podrían negociar una mezcla de resentimiento contra Moscú, lealtades locales y la sensación de que la vida finalmente estaba mejorando en las provincias rusas, para recibir un impulso inesperado en sus perfiles. Inesperadamente, el poder vertical se invirtió.

A medida que toma forma la respuesta del coronavirus de Rusia, el poder vertical continúa invirtiéndose. Putin, confundiendo las expectativas de sus críticos y simpatizantes, eligió asumir un papel de liderazgo. Esperando hasta finales de marzo para pronunciar su primer discurso público sobre la pandemia, se limitó en gran medida a anunciar medidas populares de apoyo financiero y “vacaciones” no útiles.

Mientras tanto, los amplios poderes que rigen los obstáculos, las prohibiciones de viaje y los suministros de salud han sido devueltos al nivel regional, una ruptura decisiva con dos décadas de centralización. Con Putin manteniendo un perfil bajo, los gobernadores regionales, desde Sergey Sobyanin, alcalde tecnocrático de Moscú y defensor de soluciones pandémicas de alta tecnología, hasta Ramzan Kadyrov, el enfant terrible El líder checheno y defensor de la ejecución del toque de queda destacó sus respectivos momentos.

Alexander Baunov del Carnegie Moscow Center, escribiendo en Relaciones Extranjeras La revista sugirió que la conversión de Moscú al federalismo, que no estuvo acompañada de un apoyo financiero para las regiones, es un movimiento político temporal, diseñado para aislar a Putin de la responsabilidad de las medidas de bloqueo impopulares.

Sin embargo, según Schulmann, el poder vertical tradicional de Rusia puede no recuperarse tan fácilmente cuando termina la pandemia.

“El gobierno central probablemente tratará de recuperar algunos de los poderes que ha invertido en las regiones, pero no estoy segura de que tengan éxito”, dijo. Al menos algunos de los gobernadores recién adquiridos con apoyo popular bien pueden continuar expandiendo su de hecho poderes en una especie de federalización progresiva. ”

En otras palabras, si bien hay pocos indicios de que el control de Putin sobre la imaginación pública rusa está a punto de desaparecer por completo, el coronavirus está rehaciendo el régimen que pasó 20 años construyendo. Y este es un cambio con el que probablemente tendrá que aprender a vivir.