Para obtener resultados de prueba significativos, necesita un número significativo de personas para encontrar el coronavirus.

El 21 de mayo, el gobierno anunció que un programa de prueba de anticuerpos Covid-19 comenzará en junio. Esto es diferente de las pruebas de hisopos, que detectan, con una precisión variable, si alguien está infectado actualmente. Las pruebas de anticuerpos tienen como objetivo confirmar quién ha tenido Covid-19 en el pasado, incluidos aquellos que han tenido síntomas leves o inexistentes.

Inicialmente, se ofrecerán pruebas de anticuerpos a los profesionales de la salud y la atención, pero los médicos también podrán ordenarlas para los pacientes apropiados. A la luz de eso, suena como una buena noticia. De hecho, Matt Hancock ha resucitado la posibilidad de “pasaportes” de coronavirus, emitidos a aquellos que, según la prueba de anticuerpos, tenían previamente la infección; la idea es que un “pasaporte” les permitiría regresar a la vida normal, ya que supuestamente ya no son susceptibles .

Se verificó la historia de la prueba de anticuerpos. A principios de abril, el gobierno ordenó 17.5 millones de kits que resultaron ser poco confiables e inútiles. Covid-19 es solo uno de una serie de coronavirus (los otros causan el resfriado común) y las pruebas iniciales se han visto obstaculizadas por la reactividad cruzada de los anticuerpos contra estos primos virales y, curiosamente, la falla en la detección de anticuerpos contra Covid-19. en algunos casos. pacientes definitivamente conocidos por haberse recuperado de la enfermedad.

La prueba de anticuerpos que se está implementando funciona sustancialmente mejor, con una precisión reportada de casi el 100%. Sin embargo, para lograr esto, la prueba se centra en los anticuerpos contra las proteínas contenidas en el núcleo del virus, proteínas que parecen específicas de ese coronavirus específico, pero que no tienen nada que ver con su capacidad para infectar células. Las proteínas esenciales solo se vuelven “visibles” para el sistema inmune, y por lo tanto solo desencadenan la producción de anticuerpos, cuando las partículas virales se descomponen durante una infección establecida. Aunque estos anticuerpos centrales dan una firma confiable de que “Covid-19 estaba aquí”, no nos dicen nada sobre la inmunidad del individuo evaluado: su capacidad para evitar infecciones repetidas.

Los anticuerpos que pueden prevenir la infección por Covid-19 son aquellos que atacan a las proteínas en la capa externa del virus, lo más importante es el “pico” o proteína S, la molécula que actúa como una clave y desbloquea la entrada en las células humanas. La mayoría de las iniciativas de vacuna llevadas a cabo en todo el mundo tienen como objetivo encontrar formas de estimular el sistema inmunitario para que produzca anticuerpos contra la proteína S; La idea es que al tratar de infectar a un individuo vacunado, Covid-19 encontraría un mar de anticuerpos preformados que se unirían a su clave y la volverían ineficaz.

Estos anticuerpos “neutralizantes” ilustran parte de la complejidad de la carrera para alcanzar una vacuna efectiva. Los resultados de un estudio en animales de un candidato para una vacuna de proteína S sugieren que no previene la infección, aunque puede reducir la posibilidad de que Covid-19 cause neumonía. Si esto se confirmara en pruebas en humanos, aún podría ser un resultado interesante: la neumonía viral parece ser la puerta de entrada a la forma más grave de la enfermedad, pero hay muchas incógnitas. Las complicaciones potencialmente mortales de Covid-19 generalmente no son un resultado directo de la infección viral en sí, sino que surgen de una respuesta inmune no controlada caracterizada por una enorme inflamación. Esto generalmente aparece después de seis a diez días, cuando la producción de anticuerpos comienza a aumentar, lo que aumenta la posibilidad de que, en algunas personas, la inmunidad mediada por anticuerpos pueda ser realmente dañina. No se sabe cómo una vacuna que inicia la producción de anticuerpos contra Covid-19 afectará la susceptibilidad a este síndrome inflamatorio.

Otras facetas del sistema inmune pueden ser vitales para contener y eliminar Covid-19, mientras que todavía es una infección trivial. Ciertos linfocitos T, una subclase de células inmunes, son capaces de reconocer y destruir células infectadas con una amplia gama de virus. Esta respuesta inmune innata combate la infección viral incluso antes de que comience la producción de anticuerpos, y puede ser la explicación de por qué los niños, cuya inmunidad innata es constantemente estimulada por enfermedades virales, parecen más resistentes a Covid-19. La inmunidad innata débil puede ser el centro de una enfermedad grave.

La única forma de evaluar si los anticuerpos inducidos por la vacuna son útiles o dañinos es hacer un seguimiento de los resultados en voluntarios divididos en dos grupos aleatorios: un grupo recibió dosis de la nueva vacuna y el otro recibió un placebo. Para obtener resultados significativos, necesitaría un número significativo de personas en cada grupo para encontrar el coronavirus y ver qué sucede. Pero el éxito del bloqueo crea un problema paradójico. Actualmente, las tasas de nuevas infecciones son bajas, por lo que depender de los participantes para encontrar Covid-19 naturalmente significará que los ensayos tomarán mucho tiempo para recopilar suficientes datos.

Una solución sería convertir estos estudios en ensayos “desafiantes”: exponer deliberadamente a los voluntarios al coronavirus vivo. La Organización Mundial de la Salud ha respaldado con cautela este enfoque sobre la base del bien común: una vacuna es vital. Él aconseja que los voluntarios deben ser exclusivamente adultos jóvenes en forma, con la menor probabilidad demográfica de sufrir Covid-19 grave. Estos estudios aún no proporcionarían información sobre cómo les iría a los más vulnerables. E, incluso entre los adultos jóvenes en forma, algunos voluntarios pueden morir.

Los ensayos de desafío pueden ser éticamente más aceptables si existe un tratamiento efectivo para rescatar a los voluntarios que están gravemente enfermos. Estamos muy lejos de eso. Ahora se ha demostrado que la tan comentada de Trump sobre hidroxicloroquina y azitromicina aumenta las muertes entre los pacientes hospitalizados. Los medicamentos antivirales reutilizados logran los mejores beneficios marginales. La comunidad médica-científica mundial se enfrenta a una nueva enfermedad compleja. Los imperativos económicos exigen soluciones rápidas. La realidad biológica sugiere que necesitamos suprimir y contener Covid-19 durante mucho tiempo todavía, para permitir que nuestra comprensión crezca.